Le docteur de la peste : Un médecin pas comme les autres

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Le docteur de la peste : un acteur majeur contre les premières pandémies mondiales

1) Qu’est-ce que la peste ?

La peste est une infection causée par la bactérie Yersinia pestis, que l’on trouve habituellement sur des petits mammifères et leurs puces. La transmission de la maladie se fait entre deux animaux par leurs puces et, comme il s’agit d’une bactérie zoonotique, elle est aussi transmissible des animaux à l’homme.

L’homme peut être contaminé par la morsure de puces infectées, par contact direct avec du matériel contaminé ou par aspiration. La peste peut constituer une maladie très grave chez les humains, en particulier sous ses formes septicémiques et pulmonaires, avec un taux de mortalité de 30 à 100 % si elle n’est pas soignée.

Bien que la peste ait été à la source de multiples pandémies au cours de l’histoire, comme la peste noire qui a causé plus de 50 millions de morts en Europe au XIVe siècle, elle peut à présent être facilement soignée à l’aide d’antibiotiques et de moyens de prévention habituels.

La peste est active sur tous les territoires à l’exception de l’Océanie, mais la plupart des cas humains depuis les années 1990 se sont déclarés en Afrique. La République démocratique du Congo, Madagascar et le Pérou sont les trois pays les plus gravement touchés.

a) Le fléau de l’histoire

La peste est souvent assimilée au Moyen Âge, bien qu’après l’extinction de la peste dite « Justinienne » au VIIe siècle, il ait fallu attendre le milieu du XIVe siècle pour que la peste soit à nouveau consignée dans les récits. Il reste à voir si la redoutable pandémie, qui est inscrite dans les mémoires sous le nom de « peste noire » et qui a tué environ un tiers de la communauté européenne, a réellement été causée par la bactérie Yersinia pestis. Ce qui est sûr, en revanche, c’est que l’Europe a alors été saisie par une épidémie d’une envergure sans précédent. On estime qu’un tiers de la population européenne en est mort. Plus jamais l’épidémie n’a atteint des proportions aussi dramatiques. Au courant des siècles suivants, toutefois, de « grandes morts » se sont produites à plusieurs reprises dans les villes européennes. Ce n’est qu’au début du XVIIIe siècle que la peste a définitivement reculé en Europe.

b) Vivre avec la peste dans les temps modernes

Au fil de ces quatre siècles, la société européenne a appris à vivre avec les années de l’épidémie. Les conseils municipaux ont délivré des prescriptions médicales, les saints de la peste Rochus et Sébastien ont joui d’une grande popularité. Au XVIIe siècle, les médecins italiens et français ont porté pour la première fois des vêtements de sécurité spéciaux avec un « masque de médecin de la peste » d’allure grotesque pour les préserver de l’infection lorsqu’ils rendaient visite aux malades. Toutefois, rien ne prouve que ce type de vêtements de protection ait également été porté dans l’espace germanophone durant la peste.

Les masques anti peste revisités

2) Théories de l’infection

Bien que le « médecin du bec » n’ait pas été l’un des protagonistes principaux des épidémies de peste dans notre histoire, ce masque est un bon exemple de la façon dont l’infection de la peste était décrite à l’époque pré-bactérienne : L’idée que la peste était causée par l’air vicié venant de l’est, le « souffle de la peste » ou « miasme », était très répandue. Le nez en forme de bec du masque renfermait une éponge imbibée d’essences parfumées, qui embellissait l’air que nous respirions avec le parfum aromatique de la cannelle, du clou de girofle et autres. Le feu et le tabac étaient aussi considérés comme des moyens de purification de l’air et de prévention des pestes.

Le choix de l’encens était déterminé par la bourse : ceux qui pouvaient se le permettre brûlaient de l’encens et de la myrrhe, tandis que les pauvres se servaient de genévrier ou même de copeaux de corne. Lorsque la fumée devenait nauséabonde, on arrivait à son but…L’expérience a montré que la peste devait aussi avoir une part de substance infectieuse, car elle était également transmise par les biens ou les vêtements.

Pour combattre cette maladie, le « contagium », le médecin de la peste portait une longue robe en tissu ciré ou en cuir lisse. Les manches longues se fondent harmonieusement dans les gants en cuir. En outre, les ouvertures du masque étaient fermées par du verre ou du cristal, qui étaient censés protéger des yeux du malade, que l’on pensait également contagieux. Cette couverture presque intégrale pourrait bien avoir eu un effet protecteur sur le médecin traitant de la peste. Mais seuls les médecins qui se sont échappés à temps étaient vraiment en sécurité. En 1459, le chirurgien et maître chanteur de Nuremberg, Hans Folz, a donné son avis : « Fleuch pald, fleuch ferr, kum spot again ! / « C’est trois krewter in der not/for all apptecken and doctor. »

masque de peste

3) Comment étaient soignés les malades de la peste ?

Les médecins médiévaux qui soignent la peste avaient des façons étranges de soigner leurs victimes. Par exemple, ils piquaient les bosses de la peste et mettaient des grenouilles et des sangsues sur les plaies. Ils conseillaient de brosser les patients avec du mercure et de les mettre au four. Ou bien ils donnaient des laxatifs puissants pour nettoyer le système digestif. Paracelse (1492/93 à 1541), qui travaillait comme médecin de la peste à Sterzing dans le Tyrol du Sud en 1538, administrait aux malades un cachet de pain et une petite quantité de leurs propres excréments. On dit qu’il a guéri de nombreuses personnes grâce à ces remèdes.

Le médecin et astrologue Nostradamus (Michel de Nostredame, 1503 à 1566) du sud de la France, plus connu pour ses prophéties, était aussi un médecin de la peste. Son approche thérapeutique semble plus rationnelle : il préconise l’air frais, l’eau propre, le jus d’églantier et l’enterrement sans délai des cadavres infectés. Au Moyen Âge, de nombreuses pathologies infectieuses voyageaient à travers le continent européen dans des trains dits épidémiques. La peste, la « mort noire », faisait la plupart des victimes. Noire parce que les bulles caractéristiques de la peste bubonique devenaient le plus souvent noires et que des taches noires apparaissaient sur tout le corps.

4) Des épidémies foudroyantes

Les historiens parlent de trois grandes « vagues de peste ». La première de ces épidémies a été la « peste de Justinien », qui a frappé essentiellement la région de la Méditerranée orientale entre 531 et 580. À Constantinople, où, dans les années 541/542, les premiers cas attestés de peste bubonique se sont produits, environ un millier de personnes sont mortes chaque jour à cette période. D’autres rapports avancent le chiffre de 5 000, voire 10 000 par jour. À cette époque, les méthodes des médecins étaient assez brutales. Par exemple, les blessures étaient traitées avec de l’eau bouillante, ce qui entraînait souvent la mort immédiate des patients. Cette première épidémie de peste a atteint la Gaule et la Germanie dans les années 545/546. La deuxième grande vague de peste a balayé l’Europe entre 1337 et 1352, et la maladie a éclaté en Mongolie dans les années 1320. De là, elle s’est propagée rapidement dans toute l’Europe, avec des répercussions dévastatrices : Le taux de mortalité dû à la peste était généralement supérieur à 30 %. On estime que la moitié des 100 000 habitants de Paris sont décédés de la peste. Hambourg et Venise ont perdu 60 % de leur population. Des rapports contemporains parlent de rues jonchées de cadavres et de fosses communes qui regorgent. On estime que 25 millions de personnes sont mortes au total lors de cette deuxième grande épidémie de peste.

docteur de peste noire

5) Qui étaient les médecins de la peste ?

On cherchait cruellement des médecins qui soigneraient les victimes de la peste. Des primes importantes ont été proposées. Le premier médecin officiellement chargé de soigner la peste fut Matteo fu Angelo, qui fut employé par la ville italienne d’Orvieto en 1348 à un salaire quatre fois supérieur au salaire médical normal. Mais la plupart des médecins avaient peur et n’étaient pas du tout assurés. Ils ne pouvaient pas expliquer d’où venait la maladie et ce qui l’avait causée. Ils n’avaient aucun moyen d’aider les patients. En résultat, les gens ont perdu confiance dans les médecins. Et cela devrait durer des siècles.

6) La peste a-t-elle disparu aujourd’hui ?

La peste noire du 14e siècle a probablement été la plus grave épidémie de peste de tous les temps. Après cela, l’infection n’a jamais complètement disparu. Au 17e siècle, une autre grave épidémie a éclaté. Entre 1628 et 1631, un million de personnes sont décédées en France et en Italie. Londres a perdu un quart de sa population, soit 100 000 personnes, l’année de la grande peste (1665). La troisième grande épidémie de peste a surtout frappé l’Asie au milieu du XIXe siècle. Rien qu’en Inde, dix millions de victimes sont mortes.

Même aujourd’hui, la peste est toujours là, elle n’a pas disparu du monde. L’OMS (Organisation mondiale de la santé) et les autorités sanitaires font état de 3 248 cas (peste bubonique et pneumonique) et de 584 décès entre 2010 et 2015. Les épidémies de peste sont aujourd’hui majoritairement à Madagascar avec plusieurs centaines de cas de peste pneumonique par an, mais aussi en Chine, en Inde, au Mozambique, au Pérou et en Tanzanie, selon l’Institut Robert Koch. Même dans la partie occidentale des États-Unis, il existe des foyers naturels de ces parasites. Ici, la bactérie est principalement transmise par les chiens de prairie. Heureusement, nous disposons de traitements préventifs par le biais de vaccins.

Aujourd’hui, le médecin de la peste est encore plus valorisé grâce au Cosplay avec des codes steampunk, ce qui nous rappelle beaucoup l’époque victorienne, qui a été relatée lors de cette épidémie mondiale. Lors du choix des costumes d’Halloween, le masque en cuir en forme de bec de corbeau est également souvent utilisé par les fans de science-fiction et les zombies. En cette année 2020 et suite à l’épidémie de COVID-19 Bon nombre de cosplayeurs regorgent d’idées avec nos masques inspiré de la peste bubonique.

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